<늘푸른나무/이달의 화두/2022년 7월 15일>

후회에서 배우는 것들


아서 브룩스(Arthur Brooks)

“후회하는 것들이 있느냐고? 나도 후회하는 것들이 좀 있었지. 하지만 다시 생각해 보면 별거 아니야”라고 프랭크 시나트라는 그의 1969년 힛트송인 ‘My Way”에서 노래하였다. 이 노래의 매력이란 누구에게든지 지나간 것은 지나간거야, 그러니 계속해서 앞으로 나아가자고 말 할 수 있다는 것이다. 어떤 사람들은 한 걸음 더 나아가서 그들에게는 후회란 전혀 없다고 말하기도 한다. 그것이 하나의 열망이든지 아니면 실제적인 철학이든지간에 “후회 없음”의 삶이란 백미러를 통해 보지 않고 살아갈 수 있으며 살아가야 한다는 것을 시사하고 있다.

그렇지만 실천하기 보다는 말하기가 쉬운 법. 2020년에 저자 대니엘 핑크는 ’세계후회여론조사’라는 것을 했는데 말 그대로 ‘후회’란 주제에 대한 서베이였다. 핑크는 그의 조사팀을 통해서 105개국의 1만 5천명이 넘는 사람들에게 “당신은 얼마나 자주, 당신의 삶을 회상해 보고 그때 달리 행동했더라면 하고 생각하는가?”라는 질문을 하도록 하였다. 응답자 82%가 삶가운데 가끔 후히한다고 응답하였다. 21%는 살아가면서 “항상” 그런 생각을 한다고 하였고 1%만이 전혀 후회를 하지 않는다고 답하였다.

만약 당신이 “전혀 후회하지 않는다”는 그릎에 속하여 있다면 당신은 어쩌면 모든 후회는' 불행의 씨앗'이라고 생각할런지도 모르겠다. 그러나 꼭 그런것만은 아니다. 물론 당신이 후회에 압도되어 버리면 그것은 당신에게 해가 될 것이다. 그러나 그렇지 않을수도 있다. 당신이 후회들을 막아버린다고해서 당신의 수치심이나 슬픔에서 자유로워지는 것이 아니다. 도리어 같은 실수들을 반복하도록 잘 보존하는 것이 될 수도 있다. 죄책감을 극복하기 위해서는 우리들의 후회를 적절한 자리에 매김할 필요가 있다.

후회의 감정은 그대로는 불편한 것이지만 그것은 놀라운 인지(認知)가 이룬 위대한 위업이다. 당신이 후회하기 위해서는 과거로 되돌아가야하며 그것을 변화시키기 위해서는 다르게 행동했어야 한다는 상상을 하여야 하고 이러한 시나리오를 마음에 새김으로 다른 현실에 다다를 수 있고 가상의 현재와 당신이 현실에서 경험하는 세계를 비교할 수 있다. 예를 들면 만약 오늘 당신과 파트너의 관계가 별로 좋지않다면 당신의 후회는 지적으로 지난해로 돌아가게 할 것이다. 당신은 자신의 사소한 불찰을 기억하고, 민감했던 기억이 떠오를 것이다. 그리고 좀 더 참았더라면, 중요한 순간에 기분을 상하게 하기보다는 더욱 인내하고 친절을 보였더라면 하고 상상해 볼 수 있을 것이다. 그리고나면 오늘을 향해 빨리 앞으로 나가면서 당신의 관계가 나빠지는 대신 점점 좋게 피어나는 것을 보게될 것이다.

물론 모든 후회들이 다 같은 것은 아니다. 핑크는 후회는 네 가지 다양한 기본모습을 가지고 있는데 후회의 경우 하나나 둘이 복합적으로 작용할 경우가 있다고 하였다. 당신이 파트너에게 더욱 친절했더라면 하고 바라는 후회는 관계의 후회의 예로 그때 당신은 애정관계를 파탄냈다던가, 일가친척들이 세상을 떠나기 전에 돈독한 관계를 유지하지 못했던 것 등 중요한 관계에 해를 끼친 행위 등을 한탄하고 있다.

많은 관계의 후회들은 도덕적인 후회들과 중복되는데 당신이 당신의 가치관을 어겼을 때 올 수가 있다. 예를 들자면 당신이 자신은 매우 친절한 사람이라고 자부해 왔는데 당신이 해를 끼친 사람과의 관계에서 이러한 이미지대로 살지 못한데서 오는 후회이다. 도덕적인 후회는 당신 자신만이 관계된 것일 수 있다. 어쩌면 당신이 핏자 한판을 다 먹고 운동을 하지 않음으로 자신의 건강을 제대로 지켜주지 못한데 대한 후회일 수도 있다.

핑크의 두 가지 다른 후회 영역은 생명선택을 포함한다. 근본적인 후회들은 당신이 좋아하지 않는 방법으로 당신의 삶의 과정에 영향을 끼쳤던 그러한 행동들에 대한 후회이다. 그 고전적인 실례가 내가 학교에 있었어야 하는데 하는 것과 같은 것이다. 반면에 그보다 대담한 후회는 그 반대의 것이다. 그것들은 모두가 기회가 왔을 때 행동을 하지 않았거나 포기한 것들이다. 이것은 어떤 기회를 차버리거나 매력적이거나 중요한 사람을 소개받을 기회를 놓쳐버렸을 때의 감정같은 것 들이다.

이와같이 분석되지 않고 관리되지 않은 다양한 후회들은 당신의 웰빙(행복)에 독이 될 수 있다. 후회는 우울증과 불안과 연류되어 있으며 지나친 후회는 당신의 홀몬이나 면역체계에 좋지않은 영향을 끼칠 수 있다. 이것은 나만의 생각이 아니다. 2013년 일단의 연구원들이 한 그릎의 참가자들에게 잠자리에 들기 전에 오늘 가장 부담스러웠던 후회가 무엇인지 적어보라고 하였다. 그 결과는 그저 오늘 일상생활을 생각해 보라는 요구를 받은 그릎 보다도 잠이 드는데 61%나 더 많은 시간이 걸렸다는 것이다.

그렇지만 후회는 관리하지 않고 그저 내버려 둘 것은 아니다. 문제는 나쁜감정은 저절로 사라지지는 않는다는 것이다 즉 나쁜 감정은 그것을 인정하고 배우고 증진시키는데 사용하는 것이다. 당신의 실패한 관계의 망령이 당신을 비참하게 만들도록 내버려두는 대신 그것이 다른 결과를 가져오도록 바라면서 그때 무엇이 잘못되었는지에 대한 솔직한 태도로 그러한 지식이 미래에 더 좋은 관계를 즐길 수 있도록 사용하는 것이다.

후회가 주는 이익은 우연히 오는 것이 아니다. 나 자신을 향상시켜 나가겠다는 목적을 가지고 그것을 찾아야 한다.

여기에 지난 잘못들을 반성하면서 당신 스스로 자신을 찾아볼 수 있게 하는 세 가지 단계를 제시하려고 한다.

유령을 죽여버려라

사람들은 종종 후회들이 “계속해서 나타난다”고 이야기 한다. 이 말은 후회는 귀신과 같다는 것을 시사한다. 즉 언제나 분명히 나타나는 것은 아니지만 항상 겁을 준다는 것이다. 당신이 후회하는 것들을 리스트로 만들어서 음지에 숨어 있는 후회들을 양지로 끌어내라는 것이다. 아직도 여전히 당신을 괴롭히는 후회들을 적어보고 왜 그것들이 아직도 자신을 괴롭히는지를 적어 보라. 과장하지 말고 솔직하게.예를 들면 당신이 자신의 잘못으로 친구의 감정을 상하게 했다 그렇지만 생각해 보니 그 친구의 삶에 별 해를 끼친것 같지는 않다. 이렇게 하다보면 당신의 귀신 명단은 생각보다 훨씬 줄어드는 것을 발견할 것이다.

자신을 용서하라

실수를 한 후에도 삶은 계속된다. 그렇지만 때때로 당신은 자책하기를 그치지 못한다. 어쩌면 당신은 수 십년 전에 학교를 그만두었음에도 계속, 그때 학교를 계속해서 졸업하였더라면 요즈음 얼마를 벌 수 있을텐데 하며 계속 주판을 두드리고 있을런지 모른다. 말하자면 당신은 자원해서 과거에 당신이 잘못 선택한 것에 대해 종신형을 선고한 것이다.

이제 지금은 그 선고에 대해 항고할 때이다. 어쩌면 오늘 당신은 더 많은 돈을 벌지도 모른다. 그렇지만 벌금형에 자기혐오를 가중하는 것은 별 의미가 없는 것이다. 단순한 구두선언으로 당신의 감정적인 선고를 감형하도록 결의하라. “나는 나자신을 변화시키고 더 이상 나의 삶의 1분이라도 바꿀 수 없는 결정들에 대한 감상에 낭비하지 않을 것이다”

면허증들을 수집하라

후회란 인간들에 의해 운영되는 학교와도 같다. 후회를 경험해보지 않았다면 당신은 같은 행동을 반복하게 될 것이며 그것은 당신으로 하여금 과거의 기회들을 놓치고 관계를 망가트릴것이다.

당신의 후회는 만약 당신이 허용한다면 당신으로 하여금 보다 똑똑하고 성공적이 되도록 가르칠 것이다. 후회목록 가운데 아직도 당신의 행동을 바꾸고 싶은 것들이 있다면 어떻게 바꾸면 좋겠는지를 적어 보라 그리고 어떻게 할 것인지를 간략하게 적어 보라. 그리고 당신이 가진 기술가운데서 당장 사용할 수 있는 기술들을 사용하여 일을 시작하라.

후회는 다치게 할 수도 있다. 그렇지만 그것에 집착하는 것은 파괴적이다. (후회없이 살려고 한다면) 그것들을 피하는 것은 성장할 기회를 놓치는 것이다. 삶이란 기쁨과 고통으로 가득 찬 여행이다. 여행을 충분히 잘 한다는 것은 잘못을 포함해서 모든 것들에서 배우는 것을 의미하며 앞으로 전진하는 것이다.

*Reader’s Digest July/Aaugust 2022에서(원래 The Atlanti (February3,2022)에 실렸던 글이다.)

<늘푸른나무-나이를 잊고 늘 푸르게 살려는 사람들을 위한 읽을거리>